Dirty gold mine leaving Peruvians high and dry

Police force against peaceful protesters in Cajamarca
40,691 supporters

Latin America's largest gold mine is destroying the natural water sources in northern Peru – here people only have water for two hours a day. Now the mine is about to be extended, against the will of the general public. The military is using brute force to suppress the protests. Please demand the end of violence and the protection of the waters

News and updates Call to action


Read letter

“Today they launched very brutal attacks against the people. The military was firing gas bombs in the middle of the town centre, hitting children, women and passersby”, an eyewitness from Cajamarca tells us.  

Tragic news from the northern Peruvian region Cajamarca reach us on 5 July 2012. For the past 30 days the public has answered back to plans for the expansion of the Conga mine with a general strike. This mine is situated at important river heads and lagoons which provide water for Cajamarca, but also for the Amazon basin. The mining is depriving the people of their water and is contaminating it with cyanide and heavy metals. 

President Ollanta Humala's government has declared a state of emergency for three provinces and is using force to suppress protests. Five people were shot dead by the military, among them two minors. Numerous others were seriously injured and randomly arrested.  

“We only have water for two hours each day”

“The protests here are not politically motivated. People are taking the streets, entire families with children, women, elders, especially the poorest because the situation here is unbearable. They only have water for two hours a day. In some districts there's no water for weeks”, the concerned witness lets us know.  

With the aid of international protests the Conga project could be stopped for the time being in November 2011. The community members are calling for a referendum regarding the extension of the mine. According to the constitution, they have the right to co-decide about their future. This right is being violently suppressed by the government and the mining company. 

Please ask the state and the company to immediatly end the violence and to accept the civil rights of the people by signing on the right.


Brute force against the people 

In the past days the violence has escalated in Cajamarca. The military has occupied the city once again in order to force the people to break their general strike. Since the 31 May 2012 there is no public transport, the shops are closed. The government has called out a state of emergency for the provinces of Cajamarca, Celendín and Hualgayo. This means that normal civil rights do not apply in these regions and the police and military assume power. 

The consequences are more than serious: Within three days five people died – murdered by military bullets. Others were badly injured and randomly arrested. One of the detainees was the internationally known human rights and environmental activist Marco Arana. A video shows how he was brutally attacked for no reason and without warning by a special police force and then led away by them. Arana was honoured by the Time Magazine as an „environmental hero“ in 2009 and received the Aachen peace prize in 2010. In the meantime, the sociologist and theologian has been released again due to national and international protests. The International Committee of the Red Cross has sent an observer mission to Cajamarca.

Conga facing heavy criticism from all directions 

One of the main points criticized about the Conga project is the lack of independent official studies on the mine's environmental impacts. Two internationally renowned scientists however, Robert Morán and Pedro Arrojo have concluded that the mine would contaminate the groundwater as well as stream sources. They both ask for a moratorium on further mining projects with negative effects on natural water sources.   

Even a World Bank subsidiary, the International Finance Cooperation (IFC) is involved in the mining company Yanacocha. Yet, the economist Peter König, long standing World Bank expert for South America, comes to a crushing conclusion. He calls this project socially and ecologically irresponsible and not feasible as it would destroy the natural water sources of the region.   

2000 cases of mercury poisoning

In the year 2000 a Yanacocha carrier lost 152 kilograms on a road in Choropampa. 2000 people were poisoned, at least 20 people died. Until today Yanacocha refuses to assume responsibility for this accident. Until today the victims of this tragic incident suffer from its consequences, as shown in an international awarded documentary.

Government breaking its promises

The current president Ollanta Humala was elected mainly by the poorest people – because he promised to advocate their rights and the preservation of the environment. Humala announced to give a say to the people affected by mega mining projects. However, since he began office the number of social conflicts in Peru have risen to 245.  


Presidente Sr. Ollanta Humala
Plaza de Armas s/n, Lima – Lima 1
Tel.: (511) 311-3900 y (511) 311-4300

Copy to
the Peruvian embassies in Germany, France, Italy, Spain and Great Britain, the Peruvian Ministry of Energy and Mines, the Peruvian Ministry of Human Rights, the International Finance Cooperation (IFC) Peru

Dear Mr. President of the Republic of Peru, Mr. Ollanta Humala,

the people of Cajamarca have not given the mining company Yanacocha any democratic legitimation to extend the Conga mine. Your government's permission to put this project into effect was unrightful. On this account the people in Cajamarca are demonstrating – for the preservation of their constitutionally guaranteed rights.

During your election campaign you promised to protect your citizens from the many negative effects of the mining industry. It is a broken promise. Your government is doing quite the opposite. They are prosecuting people who are demonstrating against the ecological damages due to mining and are violently supressing protests. This is exactly what has happened now in Cajamarca, Celendín and Bambamarca. The sad consequence is that police bullets killed at least five people, among them two minors. Furthermore 20 people were severely injured and many were detained without being told what the charges are against them.

Marco Arana, a famous human rights and environmental activist, was among those being arrested. This man has always advocated his ideals in a peaceful manner. He was seriously injured in the process of being arrested.

These incidents prove the costs of the Conga project to be intolerable. Moreover, the mine will dry up four important lagoons. The lack of water will have a very negative impact on the lives of the people of Cajamarca. This is why there has been a general strike since the 31 May.

On account of all this I ask you

- to immediately release all detained protesters
- to solve the five cases of death as well as further civil rights violations and to take those responsible to court
- to cancel the state of emergency in the three provinces Cajamarca, Celendín and Hualgayoc as well as the criminal prosecution of the demonstrators
- to end the criminalization and the violence against the people of Cajamarca and to accept their civil rights, ie freedom of speech and freedom of assembly
- to stop the construction of the Conga mine as long as negotiations are taking place and the general public has not given their consent to this project
- to immediately start a dialogue with the people of Cajamarca.

Hoping that these events will never repeat themselves,


Ausgangslage – Schmutziges Gold

Goldvorkommen gibt es fast überall auf der Erde. 

Das kostbare Metall wird mit 55 Prozent hauptsächlich zu Schmuck verarbeitet, 25 Prozent dienen zu Spekulationszwecken als private finanzielle Wertanlage und 11 Prozent werden von staatlichen Zentralbanken in Tresoren gelagert. Die US-Regierung besitzt mit 8.134 Tonnen mit Abstand den größten Goldbestand. Die Deutsche Bundesbank kommt mit 3.369 Tonnen an zweiter Stelle. Nur etwa 8 Prozent des Goldes gehen in die der Elektronikindustrie für Handys, Laptops und andere elektronische Geräte.

Gold kann als körnerartige Goldseifen (Nuggets), die mechanisch vom Bodensubstrat getrennt werden, vorkommen. Weitaus häufiger findet sich das Edelmetall jedoch in feinsten Spuren in der Gitterstruktur der Gesteinsminerale oder als Goldstaub in den Sedimenten von Flüssen. Um das Gold herauszulösen und zu binden, werden die Gesteine zermahlen und dann mit Chemikalien versetzt. 

Im großindustriellen Goldabbau wird das äußerst umweltschädliche Zyanid-Lauge-Verfahren angewandt. Um eine Tonne Gold zu fördern, müssen durchschnittlich 150 Tonnen Zyanid eingesetzt werden. Bereits wenige Milliliter davon sind tödlich für den Menschen.

Das Quecksilber-Verfahren kommt häufig bei Kleinschürfern zur Anwendung. Die goldhaltigen Erze werden zunächst stundenlang im Wasser gesiebt, bis der Goldstaub im Bodensatz konzentriert ist. Dieser goldhaltige Gesteinsschlamm wird dann mit Quecksilber gemischt, das mit dem Gold eine flüssige Legierung (Amalgam) eingeht. Diese Legierung wird erhitzt, das toxische Schwermetall verdampft und übrig bleibt reines Gold. Schutzanzüge gegen das Nervengift oder Rückgewinnungsvorrichtungen für das verdampfende Quecksilber sucht man beim Goldabbau durch Kleinschürfer oft vergeblich. Lukrative Geschäfte mit dem Edelmetall machen vor allem Kapitalgeber, Transportunternehmen und Chemikalienhändler. Menschen und Natur leiden unter dem Goldabbau.

Auswirkungen –Toxische Wüsten statt artenreicher Regenwälder

Durch Zyanid und Quecksilber werden Böden und das Grundwasser auf ewig verseucht. Selbst wenn Goldminen stillgelegt werden, gibt zyanidbehandeltes Gestein viele Jahrzehnte später giftige Schwefelsäuren ab.

Der industrielle Goldabbau benötigt zudem Unmengen an Wasser. Das kontaminierte Wasser wird zusammen mit den Gesteinsschlämmen in riesige Auffangbecken unter freiem Himmel gepumpt. Permanent versickern dabei große Mengen giftiger Abwässer in die Böden und werden in Bäche geleitet. Durch mangelhafte Konstruktion der Dämme oder nach starken Regenfällen kommt es immer wieder zu Dammbrüchen, bei denen sich innerhalb von Minuten Millionen Tonnen der toxischen Schlämme in die Umwelt und Flüsse ergiessen. Im Jahr 2000 in Rumänien verseuchten schwermetallhaltige Schlämme die Theiss, den größten Zufluss der Donau. Jegliches Leben in den Gewässern wurde ausgerottet. Die Giftbelastung war bis in die mehrere hundert Kilometer entfernte Donau nachzuvollziehen.

Im Regenwald kommt die Abholzung der Urwaldriesen für den Goldabbau hinzu. Bagger wühlen die Erde um, mit Wasserpumpen werden die Böden weggespült und durchsiebt, um goldstaubhaltigen Schlamm anzureichern und dann das Edelmetal mit Quecksilber zu binden. So entstehen entlang der Flüsse verseuchte Mondlandschaften. Um nur 0,24 Gramm Gold zu erhalten, entstehen 1000 Kilo Sondermüll und Abraum. Ein einzelner Goldring produziert demnach 20 Tonnen lebensgefährlichen Giftmüll.

Die Menschenrechtsorganisation Human Rights Watch warnt, dass Kinderarbeit in der Goldgewinnung weit verbreitet ist. Kinder können in enge Schächte klettern und waschen mit bloßen Händen die goldhaltigen Erze in Quecksilberlaugen.

Die Lösung – Vier Goldene Regeln zum Schutz von Mensch und Natur

Wurde auch mein Goldschmuck unter diesen menschenunwürdigen und umweltverpestenden Bedingungen hergestellt? Den verschlungenen Goldpfad nachzuverfolgen, ist aufgrund der Vielzahl der Akteure äußerst schwierig. Die Goldraffinerien, die mehrheitlich in der Schweiz sitzen und zusammen 70 Prozent der Weltproduktion ausmachen, geben an, den Rohstoff von zertifizierten Händlern zu beziehen. Auf den zweiten Blick zeigt sich allerdings, dass viele Verkäufer Scheingeschäfte mit falschen Adressen führen (Filmtipp: „Dreckiges Gold - Die glänzenden Geschäfte mit dem edlen Metall“).

Auch wir tragen für die Auswirkungen Verantwortung: Was kann jeder einzelne also tun?

1. Konsum überdenken: Braucht man jedes Jahr ein neues Smartphone? Nutzen Sie Elektronikgeräte wie Handys und Laptops möglichst lange. Wenn die Funktionen versagen, können Sie das Gerät aussortieren – aber dann bitte in einer Recyclingstelle abgeben. Wussten Sie, dass laut einer UNO-Berechnung in nur 49 Handys soviel Gold enthalten ist wie in einer Tonne Golderz?

2. Schmuck umarbeiten: Goldschmuck, der aus der Mode gekommen ist oder einfach nicht mehr gefällt, lässt sich problemlos umarbeiten. Der Regenwald wird es danken.

4. Gold taugt nicht als Investition: Ist Gold wirklich ein sicherer Anker in Finanzkrisen? Experten raten davon ab. Und außerdem: Eine ethische und verantwortungsvolle Finanzanlage ist Gold nicht.

5. Wissen in die Welt transportieren: Machen Sie auf die umweltschädlichen Giftstoffe beim Tagebau, den Raubbau an der Natur und die unmenschlichen Arbeitsbedingungen aufmerksam, indem Sie unseren kostenlosen Regenwald Report mit fundierten Artikeln zu Regenwaldthemen beim Friseur oder Arzt auslegen. Gerne senden wir Ihnen hierfür ausreichend Exemplare zu.

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